Перед Первой мировой войной крупные государства центральной и восточной Европы находились в сложном положении. Держась за свой имперский статус, они должны были одновременно решать проблемы с национальными движениями. Их внешняя политика во многом была обусловлена внутренними конфликтами. Ливен рассматривает «имперскую дилемму» как причину внутренней нестабильности, войны и последующего краха. Особый интерес выдающегося британского историка к России определяется в том числе и его происхождением: он потомок тех самых остзейских Ливенов, которые верой и правдой служили России.